就在季後賽即將登場之際,波士頓傳來一個震撼的消息,球隊的攻守樞紐賈奈特(Kevin Garnett)極有可能因膝傷無法為衛冕大業盡一分力,這消息對照馬刺失去吉諾比利(Manu Ginobili)的情景,同樣對塞爾蒂克的影響至關重大。儘管在球季最後三個月賈奈特缺席的24場比賽中球隊依然面不改色拿下其中的17勝,然而主力的缺陣,對這支衛冕軍來說,腦海也只能無奈地浮現幾個字:「傷很大,傷不用錢。」特別是遇上擁有兩支年輕活力充沛的禁區長人和瘋狂後衛群的公牛隊時,眼前的挑戰並不亞於去年全員出擊卻屢屢苦戰七場的困境。

先不管這是不是塞爾蒂克放出所謂的煙霧彈,即使賈奈特可以帶傷拼戰,但禁區的問題始終還是要有人來填補,這重責大任便落在柏金斯(Kendrick Perkins)、波爾(Leon Powe)和戴維斯(Glen Davis)身上。在本季賈奈特缺賽狀況頻仍下,柏金斯可說是負起禁區相當重要的防守工作,上場時間將近30分鐘,平均攻下8.5分、8.2籃板、2火鍋,都是生涯新高的演出,而每場出手6.3次也比以往多出5成的次數,說明他在攻守兩端的進步和心態上的積極。輔助柏金斯的是在賈奈特缺席時輪番擔任先發的波爾和戴維斯,波爾在上季季後賽的表現令人驚艷,擁有強壯的體型,其進攻動作卻是十分細膩,本季他也維持上季的進攻效率;至於戴維斯則是在適應NBA比賽強度後,獲得更多的上場空間,平均得分從1月份的6.9分一路逐月上揚到14.6分,最後9場比賽更是有7場得分破雙位數。

這兩位矮壯型前鋒就數據上每場可以為球隊貢獻15分10籃板左右,也是球隊能否在季後賽對抗其他球隊禁區大個子的關鍵,然而就帶動全隊防守效能和居中策應而言,恐怕就力有未逮了。此外,包括柏金斯在內,波爾和戴維斯都較容易陷入犯規麻煩,一旦被迫下場,即使球隊還有一個7呎高的摩爾(Mikki Moore),也難以阻止禁區戰力的失衡,這也突顯除了身材厚度外,球隊禁區高度的嚴重吃虧,勢必讓防守面臨嚴重的考驗。

當然,塞爾蒂克還是具有其優勢所在,如主場優勢、冠軍經驗等,而兩位球星皮爾斯(Paul Pierce)和艾倫(Ray Allen)本季依然有著非常出色的表現,唯一的隱憂便是兩人在例行賽超過36分鐘的上場時間,會否在體能上造成影響,值得觀察。對塞隊來說,禁區優勢不再,後場的朗多(Rajon Rondo)、馬布瑞(Stephon Marbury)和豪斯(Eddie House)就顯得格外重要,特別是朗多,平均11.9分、5.2籃板、8.2助攻、1.9抄截的全能成績是本季年度最多進步獎的強力人選,他的突破能力與節奏掌控也將是塞爾蒂克能否順利過關的關鍵。

相較於塞爾蒂克的隱憂不斷,季中藉由球員交易成功獲得即戰力的公牛,在二月之後拉出一波20勝14敗的高峰,從勝率不足4成4一路爬回五成關卡,並在最後關頭擺脫東區後段班的糾纏,重回季後賽大門,這其中最關鍵的因素莫過於塞蒙斯(John Salmons)、米勒(Brad Miller)的加盟帶給球隊更穩定的進攻,以及韓瑞克(Kirk Hinrich)的傷後復出。

經過人事精簡濃縮後的公牛,以高登(Ben Gordon)、羅斯(Derrick Rose)、塞蒙斯、諾亞(Joakim Noah)、湯瑪斯(Tyrus Thomas)為首的先發陣容,利用後場的快速推進、高位擋切配合與兩側鋒翼的突破,以驚人的活動力狂野地造成大量的快攻反擊,有效提升得分能量;另外在替補上卻是搭配了米勒、韓瑞克、湯瑪斯(Tim Thomas)這類經驗較豐富而沉穩的老將部隊。截然不同的陣容組合讓球隊在展露天份之餘,又能獲得適時的在節奏上控制,發揮出絕佳的團隊作戰。

這支全新公牛雖然經驗上是欠缺,但倘若塞爾蒂克輕忽了他們的天賦和團隊氣勢,恐怕會遇到難以想像的苦戰。

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