預期與驚奇、天堂與地獄的戲碼繼續延燒。

基本隊型沒太大變動的馬刺、活塞、溜馬、小牛依然保持不錯的勝率;失去鎮國大將軍的熱火、太陽、火箭,發現比賽好像更難打了。有人賭神上身,起莊連七拉七,難得一敗;也有人東求西拜,掛鳳梨、貼紅紙、換內褲,無奈還是頻頻放槍,開胡好比登天。連敗後再連勝, Cheeks和Brown的嘴角稍稍露出一絲微笑;起跑順暢,卻不慎跌個大跟斗,箇中滋味,Sloan與Jackson兩位九0年代各領風騷的教練最明瞭。去年被季後賽拒絕的小子,如今氣勢如虹,昂然佔領各灘頭;而前途黯淡、聲勢下滑的國王和超音速,似乎在比哪位教頭會率先出局。

「驚奇之事年年有,堅持到底沒幾個」。騎士、快艇、勇士這三支自90年代中期開始就鼾聲大作的球隊,即使睜開眼,也是伸手不見五指,年復一年只能在狀元籤上一較長短。這三支等待重生的球隊在歷經不小的人事變動後,團隊陣容呈現一番不同的面貌,反映在開季之初的表現,更令球迷眼睛為之一亮。

接下來,我們就談談這段「愛與希望的故事」!

■ 小皇帝的季後賽之夢

恭喜LeBron James在13日以20歲又318天成為史上突破4000分的最年輕球員,照他這樣打下去,NBA各項最「菜」的紀錄猶如風中之燭,岌岌可危。

因為Hughes、Marshall、Damon Jones等人的加盟,大大改善球隊的體質,無論是先發或替補的表現,都讓「小皇帝」的負擔減輕不少。上一季我曾提到騎士敗退的兩大主因:禁區和外線,本季到目前看來都有不錯的開始。內線由於Marshall和Henderson的替補,使得大Z跟Gooden可以安心休息、保持戰力,兩人的上場時間比上季來得少,效率卻勝過往昔,尤其反映在Ilgauskas的防守籃板以及Gooden的進攻籃板。此外,每場要比對手多抓9個籃板,高居各隊之冠,顯示出騎士禁區卡位的執行相當確實。

外線部份,去年全隊三分命中率3成32,排名倒數第四,陣中缺乏穩定的外線射手,讓騎士的進攻失去內外結合的威脅。今年加入射手Damon Jones以及具備紅外線準星的Marshall,三分球命中率暴增到3成73,排名NBA第九。加上能裡能外,穿透力十足的Larry Hughes,影響所及,全隊平均得分也飆高到102.4分,成為聯盟得分第四高的球隊。

年輕的Mike Brown雖然是第一年執教,但曾跟隨過Rick Carlisle和Gregg Popovich的經歷,相信他正試著將防守的概念逐步灌輸在球員身上,在後防有Snow和Hughes兩名防守判斷、觀念俱佳的後衛,鋒線則兼具高度和速度,騎士隊其實還蘊含更大的能量,等待教練的開發。截至目前為止,騎士讓對手每場平均攻下93.6分,已比去年的95.7分來得優秀。

換上新盔甲和長茅弓箭的騎士團,近日如猛虎出閘,拉出一波七連勝的高潮,排名雖是東區第四,勝率卻僅次於活塞。但值得注意的是,騎士隊的八勝之中,勝率不到五成的球隊就貢獻了五勝,意味著這批初試啼聲的鐵騎尚未碰上真正的嚴厲挑戰,別忘了,去年明星賽前,騎士隊也曾高居東區前三名,卻在明星賽後急速崩盤,拱手讓出季後賽門票。往事歷歷在目,小皇帝、騎士隊不得不警惕在心!

尤其是Eric Snow和Ilgauskas,兩人的年紀和傷病紀錄都是騎士隊長期作戰的不穩定因素,一旦兩者其中一人出現問題,球隊的主控和禁區將會面臨極為嚴酷的考驗。這並非危言聳聽,今年是情繫騎士未來關鍵的一年,起碼要打進季後賽,否則難保小皇帝失望之餘,選擇琵琶別抱,讓好不容易才燃起中興希望的克里夫蘭又要再面臨另一次冰河期。



■ 快艇的破冰之旅

翻開快艇的攻守紀錄簿,有兩項數據特別引人注目,一是平均攻下99分,其二把對手投籃命中率壓低到4成23,兩者成績皆名列聯盟前十名。

嚴格說來,Mike Dunleavy不算一名會贏球的教練,尤其是在季後賽,但對萬年都處在擱淺狀態的快艇而言,他是不錯的選擇。執教拓荒者四年,平均將對手得分壓低在92分以內,雖說拓荒者陣中外有Pippen,內有Rasheed Wallace和Brian Grant等防守悍將坐鎮,但也可看出Dunleavy對於防守的用心。來到快艇後,快艇這兩年的平均失分分別是99.4、96.5,今年更進一步提升到94分;對手命中率則從4成60、4成44,再到今年的4成23;球隊勝率則是從3成41、4成51,攀升到目前的7成78。由此可見,防守對一支球隊的重要性,在重返季後賽的漫長之旅中,Mike Dunleavy已經讓快艇收到初步的成效。

在穩固了防守的基礎後,接下來當然就是進攻了。過去幾年,快艇一直不乏得分能手,如Lamar Odom、Quentin Richardson等,但這些球員不是太年輕,就是不夠穩定,在場上總給人一種各唱各的調的感覺。今年快艇除了簽來Cuttino Mobley以填補Bobby Simmons的空缺,更做了一筆一刀兩面的交易─送走表現穩定、26歲的Marko Jaric,換來場內場外皆難纏的老球皮Sam Cassell。這筆交易對快艇來說可謂兵行險著,首先Cassell已經36歲了,去年又因傷缺席20幾場,他能再打多久是個問號;其二,你永遠不知道他何時會「起屁臉」,鬧起脾氣來,箇中滋味,Kevin McHale應該感受頗深。不過快艇也並非沒有收到好處,一方面這是Cassell合約最後一年,為了養老金著想,不至於會跟錢過不去;另一方面,Cassell可以提供快艇現階段最欠缺的「經驗」以及「強悍」。我以為,最後這項考量才是快艇願意換來Cassell的主因。

打從菜鳥球季在季後賽打響名號後,Sam Cassell就是以天不怕地不怕的強悍球風和老油條打法聞名於江湖,你吃他一球,他馬上向你討回來,還外加利息、精神賠償等等,十足討債公司霸道風格;而越到關鍵時刻,他的神經就越大條(奇怪,當年從火箭出身的球員似乎都存有這部分的基因,Robert Horry是一個,Mario Elie也是。),要知道在各有擅長的NBA賽場,心理素質往往決定一個人的成就高低,Cassell在這一方面的天份是無庸置疑的。

一個專心打球、不鬧脾氣的Cassell對快艇全隊進攻所起的效應顯而易見,平均得分從前兩年的94.8、95.7,提升到今年的98.8分;命中率也從4成28、4成59,提升到4成61;Elton Brand則充分體會到與「外星人」第三類接觸的快感,在得分跟命中率兩項成績皆創個人新高。Cassell也以15.7分7.8助攻4.7籃板1抄截帶領快艇在Corey Maggette因傷缺陣四場下依舊保持7成以上的勝率,是快艇隊自84年以來(不包含前身水牛城勇士跟聖地牙哥快艇)最好的開季成績。

快艇最近一次打進季後賽是在96-97年,不過當年的勝率僅4成39;若是五成勝率外帶進入季後賽就要更往前追溯到遙遠的91-92年跟92-93年了。Mike Dunleavy能否跟隨Larry Brown和Bill Fitch兩位神奇大師的腳步,將快艇重新駛進久違的「偉大航路」,就看眾弟兄們的努力了!



■ 等待號角響起的勇士

天上掉下來的禮物,Chris Mullin點滴在心頭!

Baron Davis,這個意外降臨的天使帶給勇士隊這幾年來最欠缺的「明星光環」!千萬別小看這四個字,想登上全國新聞版面,你需要它;想吸引票房人氣,你也需要它;想逐鹿中原,你更少不了它。05年2月24日來到奧克蘭的Davis,立即引爆這座城市沉潛已久的熱情,從不足三成的勝率,到最後28戰拿下18勝,Davis只花了兩個月的時間就贏得球迷的尊敬,速度之快一如他在場上炫目強悍的過人切入。

開季後6勝4敗,排名西區第七,勇士的起步還算不錯。但值得注意的是,在已出賽的十場球中,其中東區球隊就占了七場,而勝率超過五成的球隊僅有公鹿而已,勇士對戰兩場取得1勝1負的成績;與西區球隊交手的三場比賽,勇士也只拿到一勝。這代表一件事:勇士隊尚未碰到同區球隊的真正挑戰,目前的戰績充其量只能當做參考。另一個關注焦點在於全隊平均得失分(93.4/89.4)和命中率(0.417/0.416)跟上季相比有著截然不同內容,這跟對手強度有相當大的關聯,但攻擊力的下滑對以攻易守的勇士是非常不利的。

眾所皆知,勇士隊的攻擊重心集中在後場,Troy Murphy雖然在進攻有相當幅度的成長,但他進步的地方是在外線而非籃下單打,至於Adonal Foyle,大家就不要再為難他了!沒有穩定的禁區武器,是勇士隊型的隱憂,但若要發揮全場開放的自由派快速進攻,Foyle幾乎無用武之地,況且這並非來自Stanford大學的Mike Montgomery所擅長的戰術。對勇士來說,這是目前球隊最為矛盾的地方,也是注重防守、節奏控制的Montgomery生涯最大挑戰。

可以想見,今年勇士隊的比賽將會有兩種不同的隊型組合,端看Foyle是否在場上而定。Derek Fisher依舊扮演搶分的角色;Mickael Pietrus的責任將更為吃重,如果他能發揮出Josh Howard的破壞力,對勇士就是一大收穫;至於兩名新秀Chris Taft和Ike Diogu,短期內還不會有太多貢獻。

對Baron Davis來說,除了要有更突出的數據表現證明他來到西區也是一尾活龍外,更要接續Chris Mullin、Tim Hardaway、Mitch Richmond、Chris Webber等前輩的腳步,率領勇士闖過列強環伺的西區,搶搭睽違已久的季後賽列車。

嚴酷的考驗正要開始!

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