戰績:18勝64敗

PG:Brevin Knight / Jason Hart
SG:Kareem Rush / Keith Bogans
SF:Gerald Wallace / Jason Kapono
PF:Emeka Okafor / Malik Allen
C:Primoz Brezec / Melvin Ely

■ 不容忽視

身為夏洛特的第二支擴張隊伍,也是NBA第三十支球隊,山貓這支新軍,一如往常,在季前預測即被大多數專家評為將在聯盟墊底,並且勝場數不會超過15場。然而球季開打才第二場,魔術就成了山貓隊史首勝的紀念品。在明星賽前,山貓隊赫然已經累積了11勝;球季結束,山貓拿下擴張球隊高標的18勝。

18勝,乍看之下不算什麼成就,然而當你細讀比賽內容,你會發現─這支新球隊真的不好惹!18場勝利中,勝率5成以上的球隊就佔了7場,分別是活塞、火箭(2次)、灰狼、金塊、國王還有熱火;而且有16場比賽是輸在3分以內。換句話說,即使陣容先天不良,但山貓絕不像一般的「肉腳」新軍兵敗如山倒。反而靠著拼勁把比賽拖到最後一分一秒,讓對手即使勝利也贏得不輕鬆。

難纏的山貓,確實不容大家忽視!

■ 禁區基石--Emeka Okafor

事後回想,山貓應該要感謝快艇隊跟魔術隊。因為,前者答應山貓隊用第4跟33順位換取本身的第二順位選秀權;後者則是用狀元籤選擇了高中生Dwight Howard。藉由兩者的幫忙,山貓隊方能在隊史首次選秀中,挑到今年最成熟的新秀─Emeka Okafor。(儘管Howard的潛力令人垂涎,但Okafor才是今年最具即戰力的球員)

2004年率領Connecticut大學登上NCAA總冠軍寶座並拿下MOP的Okafor,大學三年的成績13.8分、10.6個籃板以及4.3次阻攻,是一名禁區動作扎實、防守強悍的中前鋒,他的加入將使山貓擁有穩定的攻守重心。而Okafor也不負所託,平均攻下15.1分10.9籃板1.71阻攻,其中平均籃板居NBA第4位、795個籃板居第6位、275個進攻籃板居NBA第5位、平均3.8個進攻籃板高居聯盟第2、47次Double-doubles則是NBA球員中第4多,並創下連19場Double-doubles,是NBA近35年來的新人紀錄,如此優異的成績讓Okafor無異議榮登今年年度最佳新秀。

「球隊若想向上提昇,首先就要擁有強悍的禁區戰力。」毫無疑問地,山貓隊跨出成功的第一步!

■ 實而不華--Brevin Knight

如果說Grant Hill是今年NBA東山再起的代表人物,那麼還有一個球員同樣有資格獲此殊榮,他就是山貓隊的Brevin Knight!

5呎10吋的Knight的NBA際遇或許可以用「新人初現,光芒不再,顛沛流離,谷底翻身」這12個字來形容!97年以第一輪16順位被騎士選中,並在新秀年就繳出9分8.2助攻2.45抄截的成績,入選年度新秀第一隊,之後兩年也都有9分7助攻以上的表現,是騎士隊不動的當家後衛;無奈99年後因傷所困,加上球隊選來的新秀Andre Miller表現突出,Knight逐漸失去舞台,也開始他在NBA的流浪生涯。短短四年間,Knight換了5個東家,也由於受傷的關係使得Knight的速度大不如前,連帶影響了他的表現。04年球季後Knight成為自由球員,然而卻沒有球隊找他,眼看就要高掛球鞋,結束他的NBA生涯。此時,缺少控衛的新軍夏洛特山貓給了Knight一次機會,以聯盟最低薪資和他簽約一年。30歲的Knight終於有機會可以重新出發了!

季前沒人會預料來到夏洛特的Knight居然在得分和助攻都創下個人生涯新高。平均攻下10.1分9助攻1.98抄截,在助攻榜排名第二,僅次於Nash,抄截排行第5,最重要的是助攻失誤比4.02高居所有後衛之冠。不同於多倫多暴龍隊新成軍那年所選的Damon Stoudamire,Brevin Knigh是一名傳統型的控球後衛,「組織、傳球第一,得分第二」的觀念使他在場上能有效控制全場節奏,並且以豐富的經驗引領年輕球員執行教練賦予的戰術。在他缺席的16場球中,山貓敗了15場,勝率不到1成,可見Knight對於山貓的重要性!

我很慶幸山貓隊在成軍第一年就能碰上這麼優秀的控球後衛,儘管今年Knight將成為自由球員,但我相信Bernie Bickerstaff一定會極力將他留下來,繼續帶領年輕的山貓向前邁進。

■ 其他球員

除了Okafor-Knigh這個穩定的內外組合,山貓還有幾位球員表現令人眼睛為之一亮。

首先是來自斯洛維尼亞的中鋒Primoz Brezec,身高7呎1吋的Brezec生涯前三年都待在溜馬隊,由於溜馬禁區實力整齊,所以Brezec沒有什麼上場機會,季前藉由擴張選秀來到山貓隊,讓坐了三年板凳的Brezec終於有空間可以發揮。球季一開始,教練Bickerstaff就讓Okafor和Brezec這兩位一黑一白的鋒線搭檔先發,結果Okafor送出19分10籃板,而Brezec不甘示弱也有15分9籃板的成績,從此坐穩山貓先發中鋒的位置。不同於Okafor守優於攻的穩定表現,Brezec則是典型攻優於守的歐陸長人,不論是中距離跳投或禁區陰柔的進攻步伐,Brezec都有穩定的攻擊表現。本季平均攻下13分,全隊僅次於Okafor。

其次是兩名外線射手Rush和Kapono。經由交易來到山貓的Rush上場時間增加不少,表現也相當不錯,他的外線提供山貓隊另一個進攻選擇。在34場出賽中,平均攻下11.5分,三分球命中率3成86;至於被克里夫蘭騎士隊含淚痛失的Kapono,今年則是擔任山貓隊小前鋒替補。6呎8吋的Kapono外線十分穩定,平均上場18.4分鐘,可以攻下8.5分,三分球命中數是全隊最高的,命中率高達4成12,是全隊主要的外線射手。

最後就是兩位防守不錯的後衛Jason Hart和Keith Bogans。出身Kentucky大學的Bogans進攻能力普通,但防守還算有一套,在隊中主要擔任防守對方主力鋒衛球員的任務。在山貓隊與Rush輪流擔任得分後衛,平均攻下9.6分。6呎3吋的Jason Hart主要擔任Brevin Knight的替補,平均可以攻下9.5分5助攻,助攻失誤比則高居聯盟第三,優異的表現讓山貓在Knight下場休息時仍舊可以在場上維持不錯的進攻穩定度。值得一提的是,前兩年都待在防守堅強的馬刺隊讓Hart培養出不錯的防守功夫,可以稍稍彌補Knight防守不足的部分。

在這裡我們還要再提到一位球員,他就是Gerald Wallace。Wallace算是山貓隊經由擴張選秀所得到的球員中最令人期待的一位。可惜的是,擁有充分機會可以展現實力的Wallace,一季下來仍舊停留在打體能球的階段,並沒有眾人所預期會有破繭而出的表現。23歲的Wallace還很年輕,希望他能夠好好苦練,尤其是外線跳投!

■ 雞蛋裡挑骨頭

儘管在此時挑剔一支聯盟新軍的缺失是件不厚道的事,但秉持著大家來找碴的變態心理,我們還是要來談談山貓隊攻守方面有哪些缺失!

進攻方面,山貓的進攻點算是蠻多的,球隊平均得分也有94.25分,排在NBA第22位;全隊共有8個人平均得分在9分以上,但是也沒有一個球員平均得分超過16分。換句話說,山貓隊的進攻有點像多頭馬車,沒有一個值得信賴、穩定的得分點,這樣的進攻模式一旦碰到分數僵持的比賽時往往會吃虧。這點反映在山貓本季共有16場輸分在3分以內的比賽。如果說山貓在關鍵的時候有一個Franchise Player可以帶領球隊突破僵局,山貓整季的勝場數恐怕將不止於18場!

相較於進攻,山貓的防守算是不錯,失分100.24分,排在NBA第21位,而平均每場41.68個籃板排在聯盟第19名,5.36個火鍋第12名,8.47次抄截更高居第6名,從這裡可以看出山貓對防守所下的功夫。從陣容來看,中鋒Brezec無疑是防守最弱的一點。雖有7呎1吋的身高,一場球卻不到一次火鍋封阻,而且在身體對抗性和補位防守上顯得力有未逮;後衛線上,Brevin Knight雖然抄截能力依舊,但5呎10吋的身高往往是教練心中的痛。

這裡所說的就是一些比較明顯的缺失,其他的問題當然就是反映在球員素質的差異,這都是所有擴編球隊必須經歷的過程。對山貓而言,在第一個球季他們已經將缺失降到最低了,剩下的就是時間和球團的運籌帷幄了!

■ 展望明年

從88年至今,NBA共有六支擴編球隊,分別是黃蜂、熱火、灰狼、魔術、暴龍和灰熊。這六支球隊第一年戰績最好的是灰狼的22勝,最差的是熱火跟黃蜂的15勝,山貓首年的18勝算是合格了。而第二年的戰績成長最多的是魔術,從18勝64敗進步到31勝51敗;只有黃蜂跟灰熊比前一年還少一勝。因此對山貓而言,第二年的目標大概就是25勝到30勝。

球季結束後,山貓隊將有9名自由球員,名單如下:Brevin Knight、Kareem Rush、Keith Bogans、Gerald Wallace、Jason Kapono、Malik Allen、Matt Carroll、Cory Alexander、Theron Smith。藉由這些球員的出清,球隊將可空出大約三千萬的薪資。山貓勢必會極力留下如Knight、Rush、Wallace、Kapono、Bogans等主力球員,但不見得要不計代價。我的看法是,與其找一名大牌球星,不如在市場上找2到3名具功能性、價碼中等的球員。畢竟山貓還年輕,配合每年的選秀權,陣容可以再擴充,球員可以再培養。

在選秀方面,除了有第5順位外,還有一個13順位選秀權(from騎士),只要運用得當,明年山貓隊戰績將會有蠻大的突破。依目前的陣容來看,山貓或許會用第5順位選擇當地出產的控球後衛,如威克森林大學的Chris Paul、北卡大的Raymond Felton、喬治亞理工的Jarrett Jack。至於第13順位,可能考慮選擇一名鋒線搖擺人,如北卡大的Marvin Williams、亞利桑那州立大学Ike Diogu、奧克拉荷馬州大的Joey Graham;或者再充實禁區深度,如北卡大的Sean May、匹茲堡大學的Chris Taft、康乃狄克大學的Charlie Villanueva。

可能的陣容大致如下:

中鋒:Brezec、Malik Allen
大前鋒:Okafor、(Charlie Villanueva或Chris Taft)
小前鋒:Wallace、Kapono、(Ike Diogu或Joey Graham)
得分後衛:Rush、Bogans
控球後衛:Knight、Hart、Felton或Jack

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