■ 馬刺 VS 國王


例行賽對戰成績:馬刺2勝1負

本季走得跌跌撞撞的國王在完成「Peja Stojakovic→Ron Artest」的交易後,戰績是26勝14敗,驚濤駭浪中總算搶搭上季後賽的末班車,對球隊和球迷而言,這已經是不幸中的大幸了。

本季馬刺對上國王打得不是很順手,獲勝的兩場都是在國王戰績低迷的上半季取得,總共才贏四分而已,敗的一場卻是在主場以十分之差輸給有Artest在陣中、隊型趨於完整的國王隊,這也為兩軍隊史在季後賽的首次對決中增添一些微妙的氣氛。

國王想撂倒黑衫軍除了要靠自身攻守兩端發揮超水準外,信心和決心也是相當重要的一環。過去幾年,國王隊不斷被看好在季後賽會有更上一層樓的表現,結果卻屢屢鎩羽而歸,其原因除了運氣欠佳外,球員霸氣不足才是最主要的關鍵。今年在「壞孩子」Artest加入後,他的打球風格為球隊增添以往較為欠缺的精神武裝層面,若加上從例行賽谷底翻身的潛藏氣勢,整體陣容不算太差的國王或許能帶給馬刺不小的威脅。

去年馬刺在第一輪碰上難纏的金塊,雖然以4比1輕鬆過關,但如果沒有Manu Ginobili適時改由第六人角色殺出,馬刺恐怕很難在五場球買單。今年遇上國王也將出現類似的情形:在對手的緊咬下,靠著強大的團隊戰力和豐富的季後賽經驗取得勝利。

■ 太陽 VS 湖人

例行賽對戰成績:太陽3勝1負

這是非常有意思的組合:當全聯盟最強最快速的攻擊部隊遇上今年NBA最具破壞力的人間凶器,會產生什麼樣的火花呢?

事實上,我個人原先比較期待見到湖人以老八身份對上西區霸主聖安東尼奧馬刺,這會讓我衍生1986年季後賽首輪Michael Jordan隻手對抗塞爾提克的若干聯想─二十年前的季後賽神話在二十年後的今天會有何令人屏息以待的結果?很可惜,這個夢今年是做不成了,但退而其次的太陽湖人之戰對球迷來說也是一場特別的饗宴。

少了「野獸」Amare Stoudemire和養傷中的Kurt Thomas,太陽面對禁區戰力不強的湖人基本上還不會有太多的問題,只要Nash在場上,外圍射手群能正常發揮,以他們歷經兩年聯盟各隊考驗的「小球戰術」,現今的湖人還不是太陽的對手。

湖人全隊的防守能力遠遠不如馬刺、活塞;攻擊型態也偏向集中於少數一兩點;想從太陽手中取勝能依靠的還是那位身穿八號的得分機器。但面臨不同於例行賽的防守壓力、全場不間斷的包夾運用,Kobe能否藉由自身的破壞力與隊友產生線乃至於面的聯繫,還是孤注一擲地陷入太陽隊今年令人驚艷的前後場防守陷阱中,都是湖人能不能跟太陽周旋的關鍵!

■ 金塊 VS 快艇

例行賽對戰成績:快艇3勝1負

今年季後賽對兩隊而言都是特別的體驗。金塊是繼87-88年以來,再度以分區種子身份進軍季後賽;至於快艇,上一次他們在季後賽露臉的時間更是在遙遠的1997年。

快艇這個球季的成功除了Cassell和Mobley這兩名後衛為球隊注入更為沉穩內斂的戰力,經過三年慘澹經營,今年總算開花結果的Mike Dunleavy也展現了他的執教功力。在Brand、Kaman、Cassell和Mobley這四個固定先發之外,巧妙運用手中的替補球員,讓他們各司其職,同時延續了球隊攻守調度,讓Maggette因傷缺席大半時間的傷害降到最低。在攻守軸心Elton Brand和精神指標Sam Cassell的帶領下,快艇隊一直保持著高昂的氣勢,這股對於勝利的追求和證明自身並非弱者的渴望會是他們在季後賽更上一層樓的重要關鍵。

開季就掛了重要禁區替補Nene的金塊隊,註定這一季將走得十分辛苦,在Camby和Martin輪流掛傷號下,全隊實在很難維持高檔的戰力,同時防守的嚇阻力也大大降低,拜分區其他球隊表現疲軟所賜,金塊以44勝38負的成績就取得西區第三種子,然而這個種子位置卻是坐的有些虛浮。就金塊整體的進攻來看,外線貧乏的問題從去年一直延續至今,全隊缺乏穩定的三分射手,讓攻擊的層次減弱不少,例行賽3成25的團隊三分命中率是NBA的「爐主」。沒有外線作為牽制、輔助的進攻模式在防守加溫的季後賽會是非常嚴重的致命傷。

主場優勢或許會是影響兩軍勝負的X因子。

金塊雖然貴為第三種子,但因為戰績44勝38負不如快艇的47勝,失去系列賽的主場優勢,對金塊來說,前兩場能否在快艇主場搶下一勝攸關整個系列賽的戰局;相對地,如果快艇無法保住主場,那麼壓力將會轉移到自己身上,這對季後賽經驗較為缺乏的快艇球員而言會是非常沉重的心理負擔。

■ 小牛 VS 灰熊

例行賽對戰成績:小牛3勝1負

連續三年打進季後賽,灰熊能在如狼似虎的西區維持一定的戰力,說明了Jerry West高超的操盤能力和Hubie Brown、Mike Fratello兩位教頭的功力,只是,若想突破隊史季後賽第一勝、甚至第一輪的障礙,灰熊確實還有一段路要走。就隊型來看,Pau Gasol雖名為球隊攻守的軸心,但全隊毋寧更像「齊頭式」的團隊打法,實力均勻、多人輪替的優點是能維持穩定的戰績,不會因一兩位主力球員的缺席造成莫大的傷害,但進到季後賽,這類型的球隊反而會因攻守失去焦點,在關鍵時刻找不到重心,以至於落敗。

重點還是在Pau Gasol身上。這幾年下來,感覺Gasol之於灰熊的光環,比他之於西班牙國家隊顯得有些褪色,國際賽時的Gasol、宰掉美國夢幻隊的Gasol,也比在NBA賽場上的Gasol還要來得有殺氣,或許這跟國家、民族榮譽心有關,但我相信更多球迷會期待Gasol在任何賽場都能有同樣強硬的表現。今年球季,改變造型、續鬍留髮的Gasol展現了不太一樣的成熟氣息,在各項攻守數據上幾乎都衝上個人新高,並且首度入選明星隊,希望他能藉由這股力量成為真正的灰熊一哥,帶領球隊完成季後賽的破冰之旅。

因為「倒楣」和馬刺分在同一組,讓小牛不得不當史上最多勝的第四種子,不過這無損小牛今年維新變法後的強烈企圖和奪冠氣勢。

和去年相比,小牛隊勝場數似乎只微幅增添兩場,但實際上,今年小牛的60勝卻是在幾位主力先發替補球員總共缺席129場的情況下完成的,和活塞、馬刺相較起來更加顯得不容易,讓人不得不對這支球隊肅然起敬。令人難以捉摸的進攻爆發力隱涵在Avery Johnson所注入的防守意識之中,輔以當今聯盟最致命射手之一的Nowitzki的領航,這正是這支球隊的可怕之處。

顯然地,目前灰熊的整體戰力還是不足以跟小牛抗衡,比得分,灰熊絕對不是小牛的對手,灰熊想贏球只能從減緩進攻節奏,耐心掌控比賽,在以守代攻的模式中,取得可趁之機。

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